[돈 버는 재미와 돈맛] 환율 폭락 돈주엔 기회

워싱턴-노정민 nohj@rfa.org
2021-06-24
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[돈 버는 재미와 돈맛] 환율 폭락 돈주엔 기회 평양의 한 지하철역 입구에서 두 남성이 암달러를 거래하고 있다.
/AFP

[사회주의 계획경제를 앞세웠던 북한에서도 시장경제는 주민들의 일상생활 속에 뿌리내리기 시작한 지 오래입니다. 이제 북한에서도 ‘돈’은 사상이나 이념을 넘어 삶의 가장 중요한 수단이자 가치가 됐는데요. 특히 돈을 버는 경제활동의 주체로 여성의 역할이 커졌습니다. 탈북 여성 경제인의 시각으로 북한 실물경제의 현재와 미래를 들여다보는 '돈 버는 재미와 돈맛', 북한 경공업 분야 무역일꾼 출신 탈북자 김혜영 씨와 함께합니다. 진행에 노정민 기자입니다.]

- 오늘도 김혜영 씨와 함께합니다. 혜영 씨, 안녕하세요. 요즘 북한에서는 중국 위안화와 미국 달러에 대한 환율이 크게 떨어졌습니다. 북한 원화의 가치가 오른 건데요. 우선 요즘 북한에서 외화 사용을 엄격히 금지하고 있다면서요?

[김혜영 씨] 네. 제가 최근에 통화한 중간 브로커의 말을 들어 보면 요즘 북한에서 미국 달러나 중국 위안화 등 외화 사용에 대한 단속이 매우 강화됐다고 합니다. 그동안 시장에서는 주로 중국 위안화로 거래해왔는데, 요즘에는 외화 사용을 엄격하게 단속하다 보니 위안화를 받지 않으려는 장사꾼들도 있다고 합니다.

외화 사용을 못 하고, 북한 돈만 사용하다 보니 원화 가치가 올라가는 것 같은데요. 저도 요즘 북한에서 거래되는 외화 환율을 물어보니 중국 돈 1위안이 북한 돈 5백 원대, 미국 돈 1달러는 북한 돈 5천 원대입니다. 중국 위안화 환율은 작년 말부터 올해 초보다 절반 넘게 떨어졌고, 달러 환율도 2천 원 이상 하락한 겁니다. 

- 작년까지만 해도 1위안이 북한 돈으로 1천200원 정도, 1달러는  7~8천 원 정도 했는데요. 요즘처럼 위안화가 500원대, 달러는 5천 원대로 떨어지면 장사하는 사람들에게는 어떤 영향이 있을까요?

[김혜영 씨] 환율이 떨어지면 당연히 좋은 영향은 없다고 봅니다. 환율이 불안정해지면서 시장도 불안하고요. 덩달아 물가도 오르거든요. 요즘 북한 시장의 물가가 크게 올랐는데요. 과거에는 물가 상승을 억제하는 수단으로 환율을 안정시키는 통화정책이 한몫했습니다. 그런데 지금은 그런 기능이 사라진 것 같습니다. 

갑자기 이렇게 되면 장사하는 사람들도 당황하겠지만, 그래도 몰래 중국 위안화를 쓰고 있다고 들었습니다. 시장에서 팔리는 중국 상품은 이전과 비슷한 가치를 지니고 있기 때문에 환율이 떨어져도 그렇게 차이가 나는 것 같진 않고요. 몰래 중국 위안화를 사용하기도 한다고 합니다. 

- 조금 전 북한에서 외화 사용을 엄격히 단속하다 보니 중국 위안화를 받지 않으려는 장사꾼도 있다고 하셨는데요. 북한 시장에서 위안화를 사용하지 않고도 경제가 돌아갈 수 있나요?

[김혜영 씨] 북한 내에서는 북한 돈만으로도 거래가 가능하고, 기본적인 경제는 돌아가겠죠. 자국 내에서 북한 돈이 돌고 돌면 원화 가치가 올라가고, 북한 경제에 일부 이로운 점도 있을 겁니다. 하지만 북∙중 국경 지역에서는 주로 중국 위안화를 쓰고 있습니다. 또 평양의 여러 외화상점이나 식당 등 외화로 운영하는 대부분 기관과 시설들은 외화벌이를 위해 외화 사용 단속을 크게 하지 않을 거라 생각합니다.

일반 주민, 특히 국경 지역에 사는 사람들은 나중에 중국과 거래하려면 북한 돈이 아닌 중국 돈으로 해야 하기 때문에 지금도 위안화를 비축해두고 있을 거라 생각합니다. 북한이 중국과 거래하지 않고는 국가 경제나 민생 경제 모두 버틸 수 없기 때문입니다. 그래서 오히려 돈주들에게는 환율이 떨어진 지금이 기회가 될 수도 있을 텐데요. 이전에는 중국 돈 1위안을 바꾸려면 북한 돈 1천200원이 들었는데, 지금은 500원대면 가능하니까 이번 기회에 위안화를 모아두기는 좋을 겁니다. 돈주들 사이에서 위안화를 부지런히 모으려 한다는 말도 들었습니다.

- 단속이 심하다 보니 북한에서는 ‘외화가 종잇조각이 될 것’이란 소문도 돈다고 합니다. 요즘처럼 외화 사용을 엄격히 통제한다면, 그동안 달러나 위안화 등 외화를 축적한 사람들은 어떻게 될까요?

[김혜영 씨]그렇게 큰 문제는 없을 거라고 봅니다. 외화를 가진 사람들은 절대 외화를 북한 돈으로 바꾸지 않습니다. 우선 북한 돈에 대한 불신이 깊고요. 언젠가 중국과 무역이 재개될 때를 기다릴 테니까 말이죠. 북한 경제가 완전히 회복되지 않는 이상 중국 위안화나 달러 등을 묻어두고 때를 기다릴 겁니다.

- 혜영 씨도 북한에서 무역과 장사를 해보셨지만, 만약 중국 위안화를 사용하지 못하고 북한 돈만 쓰라고 한다면, 어떻겠습니까?

[김혜영 씨] 우선, 제가 북한에 있을 때는 이런 단속이 없었고요. 혹 있다 해도 저는 절대 외화를 북한 돈으로 바꾸지 않았을 겁니다. 북한 돈의 가치를 다 알고 있는데, 외국에서 사용할 수 없는 북한 돈으로 누가 바꾸겠습니까. 물론 단속 때문에 쓸 만큼만 조금씩 북한 돈으로 바꿀 수 있겠지만, 가지고 있는 외화를 모두 바꾸지는 않을 겁니다.

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중국 돈으로 거래하는 북한 노점상 여성. 손에 들고 있는 것은 1위안짜리 거스름돈이다. /아시아프레스 제공

- 북한 당국이 외화 사용을 엄격히 단속하지만, 그럼에도 외화에 대한 신뢰는 계속될 거란 말씀이시죠?

[김혜영 씨] 물론입니다. 일단 외화 없이는 절대 무역이나 장사를 할 수 없기 때문입니다. 사실 어느 나라에서 북한 돈을 쓰겠습니까. 북한 당국이 아무리 단속하고 압수한다고 해도 외화에 대한 북한 주민의 신뢰는 쉽게 사그라지지 않을 거라 생각합니다.

물론 북한 돈만으로는 거래의 한계가 있기 때문에 갑자기 북한 돈만 사용하라고 하면 시장의 혼란을 불러올 수 있지만, 그럼에도 생각이 있는 무역일꾼들이나 돈주들은 조금 뒤 북∙중 국경이 열릴 것을 잘 알기 때문에 중국 위안화 등 외화를 더 신뢰하고, 이를 계속 축적하려 할 겁니다. 

- 또 한 가지 궁금한 것은 한국에 있는 탈북민들이 북한에 있는 가족에게 송금할 때 중간 브로커가 중국 위안화로 돈을 주지 않습니까. 하지만 이것을 요즘 환율로 북한 돈으로 바꾸면 이전보다 더 적게 받는 것 아닐까요?

[김혜영 씨] 맞습니다. 요즘 한국 돈으로 100만 원 정도면 중국 돈으로 5천800위안 정도 되는데, 중간 브로커에게 50%의 수수료를 떼어 주고 있습니다. 브로커와 가족이 받는 돈이 딱 절반입니다. 제가 아는 지인도 얼마 전에 북한 가족에게 한국 돈으로 200만 원을 보냈는데, 가족들은 100만 원 정도인 중국 돈 5천800 위안을 받았다고 합니다.

과거에는 중국 돈 1위안에 북한 돈 1천200원이었는데, 지금은 5~600원 정도니까, 요즘처럼 외화를 단속하는 상황에서 이를 북한 돈으로 바꾸면 훨씬 적게 받는 셈이 되죠. 중간 수수료도 절반이나 떼는데, 북한 돈으로 바꿀 경우 환율 때문에 여기서 또 절반 가까이 떨어지니 큰 도움이 되지 못하는 상황입니다. 너무 속상하지만, 당장 북한에 있는 가족이 굶고 있다는데 어떻게 안 보내겠습니까. 북한에 가족이 있는 탈북민들의 마음은 답답하기 이루 말할 수 없습니다.

- 마지막으로 북한 당국이 외화 사용을 엄격히 금지하는 이유는 뭐라고 생각하세요? 

[김혜영 씨] 저도 그 이유를 잘 모르겠습니다. 그동안 무역과 시장에서 주로 사용됐던 외화 사용을 왜 갑자기 단속하는지 잘 모르겠지만, 북한 원화의 가치를 높여서 자력갱생을 꾀하려는 것이 아닌가 싶기도 하고, 비사회주의 현상에 대한 단속의 하나로 외화 사용을 금지하는 것이 아닐까란 생각도 해봅니다. 외화를 많이 사용하면 김정은 정권의 지배력이 약화한다고 인식할 수도 있죠.

또 외화 사용을 못 하게 한 뒤에 또 한 번의 화폐개혁을 하려는 것이 아닐까란 불안함도 있는데요. 과거 화폐개혁이 북한 주민 생활에 엄청난 충격을 가져온 바 있기 때문에 더욱 북한 돈에 대한 신뢰를 갖지 못하게 됐습니다. 따라서 지금 북한에서는 외화 사용을 강력히 단속하고 있지만, 돈맛을 아는 북한 주민이라면 더욱 위안화나 달러를 신뢰하고 악착같이 사 모을 거라 생각합니다.

- 네. 오늘은 최근 외화 환율의 급락이 북한 경제에 미치는 영향과 대응에 관해 살펴봤습니다. [돈 버는 재미와 돈맛] 지금까지 북한 무역일꾼 출신 김혜영 씨와 함께했습니다. 혜영 씨, 오늘도 고맙습니다.

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